【從火星撿回塊小石頭需要幾步?[思考]】目前,從火星表面「竊取」岩石的計劃正在成形。

《自然》報道稱,這一星際「劫掠」行動的第一步將於今年7月開始,屆時美國宇航局(NASA)將發射「毅力」號探測器奔赴火星,收集塵埃和岩石。現在,工作人員已經詳細列出了如何將這些樣本帶回地球的方法。

專家認為,這是一項雄心勃勃、必定耗資巨大的國際項目,其中包括向火星發射多個航天器,以獲取這些寶貴的樣本。

(圖:「毅力」號探測器將於2021年2月登陸火星。來源:NASA/JPL-Caltech)

如果成功的話,10年後,科學家將拿到從這顆紅色星球上取回的岩石。「我們能在自己的實驗室里了解火星是非常棒的。」NASA火星探測項目首席科學家Michael Meyer說。他在近日召開的一次在線會議上概述了這一計劃。

「毅力」號探測器只是從火星取回樣本過程中的第一階段。如果能按計劃在未來幾個月發射,它將於明年2月在傑澤羅隕石坑著陸,那裡有一個古老的河流三角洲,可能有古代火星生命的跡象。「毅力」號探測器將在繞行火星的旅程中鑽探或挖掘樣本,並填滿大約30個小型地質取樣管。

到目前為止,人們還不清楚這些樣本如何返回地球。但是經過4年的設計和策劃,在過去的幾個月里,NASA和歐洲空間局(ESA)最終確定了一項計劃,包括在2026年向火星發射一對航天器。

第一架航天器著陸后,一輛小型火星車將堅持不懈地前進,把填滿的取樣管拿起來,然後把它們轉移到一部「火星升降梯」(一枚帶有裝載樣本容器的小型火箭)上。隨後,火箭將發射升空把樣本送入火星軌道。

然後,另一架航天器將撿起樣本容器,飛回地球。最終,它會高速墜落到地面,可能會降落在美國猶他州的一個軍事訓練場。

整個過程包含諸多第一次。沒有一個國家從火星表面發射過航天器,也從未有兩個航天器在火星軌道上會合過。「這絕不是一項簡單的任務。」NASA火星探測項目負責人Jim Watzin說。

NASA和ESA將根據火星探測經驗劃分工作。NASA計劃建造採樣回收著陸器和升降梯,ESA繼續研究小型火星車和將樣本空運回家的方法。與NASA不同,ESA還沒有向火星發射過探測器。它原計劃在今年與俄羅斯航天局聯合發射一枚,但由於新冠肺炎疫情而被迫推遲。

如果一切按計劃進行,取樣返回飛船將在2028年到達火星,小火星車將在合適的季節收集和裝載樣本管。離開火星后,樣本將於2031年9月抵達猶他州。http://t.cn/A6wESYmg

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