2020年諾貝爾生理學或醫學獎今天揭曉,Harvey J. Alter, Michael Houghton 和 Charles M. Rice三位科學家因發現丙型肝炎病毒而分享今天的獎項。
肝炎是全球範圍內威脅人類健康的一類疾病。現在我們知道,肝炎包括甲、乙、丙三種。甲型肝炎通過食物或者血液傳播,而乙型和丙型肝炎經由血液傳播。乙型肝炎病毒是上世紀60年代,由美國科學家巴魯克·塞繆爾·布隆伯格(Baruch Blumberg) 發現的。布隆伯格因此獲得1976年的諾貝爾生理學或醫學獎。當時在美國國立健康研究院工作的Harvey J. Alter發現,雖然乙肝病毒的發現以及檢測病毒的手段的誕生導致由於經由血液傳播罹患肝炎的患者數量大大下降,仍然有為數不少的患者由於輸血感染慢性肝炎。Harvey J. Alter和同事經過大量研究終於證明,在甲型肝炎和乙型肝炎之外,還存在著一種神秘的「非甲亦非乙」的肝炎。
為了進一步找出導致這種未知肝炎的元兇,當時在製藥企業Chiron工作的Michael Houghton和同事對患有這種肝炎的人和動物的血液進行了大量的分析,最終成功鑒別出屬於一種新型病毒的遺傳信息,並將這種病毒命名為丙型肝炎病毒。當時在美國聖路易斯華盛頓大學工作的Charles M. Rice和同事則進一步確認了這種新發現的病毒能夠導致肝炎,從而無可辯駁地證明了丙型肝炎病毒確實是導致這種神秘慢性肝炎的病原體。
如今,由於檢測血液中丙型肝炎病毒存在的手段的存在,由輸血傳播丙型肝炎的風險的風險大大降低。同時,有效的抗病毒藥物的問世更使得丙型肝炎這種曾經令人生畏的疾病不再是不治之症。顯然,這一切的成就都是以成功發現丙型肝炎病毒為基礎的。因此,從保證人類健康的角度來看,三位科學家的獲獎可謂實至名歸。
【作者/@魏昕宇 】

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