【微生物能在太空「採礦」?[費解]】為了在嚴酷的太空中生存,一些微生物選擇了「採礦生涯」。11月11日,《自然—通訊》發表的一項研究發現,微生物能在零重力條件下提取岩石中具有經濟重要性的元素。這一研究結果表明,讓微生物進行「生物採礦」或可成為定居其他行星的重要手段。

稀土元素具有獨特的磁性或催化性能,是電子器件中的關鍵成分。但是,它們開採難度大、成本高,而且很快將供不應求。隨著人類開始探索其他行星,找到高效簡單提取稀土元素的方式至關重要。微生物已經被用來開採地球岩石中的稀土元素,但它們是否能在低重力或零重力的條件下完成這項工作尚不清楚。

(圖:生長在玄武岩上的鞘氨醇單胞菌可以浸出稀土元素。)

英國愛丁堡大學的Charles Cockell和同事評估了國際空間站上3種細菌在微重力和模擬火星重力條件下的生物採礦潛力。這3種細菌分別是鞘氨醇單胞菌、枯草芽孢桿菌和貪銅桿菌。研究人員測量了這些細菌的提取效率——從玄武岩(類似於月球和火星表面的大部分物質)浸出14種不同稀土元素的含量。

研究人員還在地球上進行了普通重力條件下的平行實驗。結果發現,鞘氨醇單胞菌在3種重力條件下都能讓玄武岩浸出稀土元素,且浸出率在3種重力條件下都差不多,其中玄武岩中含量最豐富的稀土元素的浸出率最高(鈰和釹的浸出率約為70%)。而其他細菌物種的浸出率或是在低重力條件下減少,或是在任何實驗條件下都無法浸出稀土元素。

科學家認為,以上結果表明,雖然微生物的生物採礦能力具有生物體特異性,但這種能力在太空和類似火星的重力條件下是可以存在的。

相關論文信息:http://t.cn/A6G6s42J
http://t.cn/A6G6rdcK

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