【神秘麻風病威脅黑猩猩】一種可怕的人類疾病,可能正「肆虐」黑猩猩種群。

環境保護科學家Kimberley Hockings很擔心。2017年,她在幾內亞比索坎坦赫斯國家公園拍攝的照片顯示,幾隻黑猩猩臉上有可怕的傷痕。於是,Hockings給野生動物獸醫Fabian Leendertz發了郵件。「我從未在黑猩猩身上見過這種情況。」在德國柏林羅伯特·科赫研究所工作的Leendertz寫道。幾個月後,Leendertz在非洲象牙海岸的研究基地也看到了一張類似的照片。這是同一種疾病嗎?

現在,兩位研究人員發布的一篇預印本研究給出了一個令人驚訝的答案:這兩個西非黑猩猩都患有麻風病,但這種疾病在野生黑猩猩中從未有過記載。研究人員認為,這些菌株似乎沒有關聯,不太可能來自與人類的接觸。這一發現可能揭示麻風病在野外的未知來源,以及一種神秘疾病的新線索。

麻風病是一種古老的疾病,但人們幾乎不知道它出現的時間和地點,也不知道它究竟是如何傳播的。這種疾病曾折磨著全球數百萬人。但在20世紀80年代,抗生素聯合治療成為標準療法后,其病例銳減,科學研究的興趣也隨之減退。

美國科羅拉多州立大學微生物學家、麻風病專家Charlotte Avanzi說,麻風病研究面臨的困難也讓人們缺乏興趣。麻風分枝桿菌和最近發現的彌散性麻風分枝桿菌,不能在實驗室中培養,繁殖病原體的唯一方法是將其注射到犰狳或老鼠的腳墊中。

多年來,研究人員一直認為麻風病只折磨人類。但在過去20年裡,科學家也在美洲的九帶犰狳和英國的紅松鼠體內發現了這種病原體的傳播。這兩個物種都有相同的被稱為3I的細菌基因型,這種基因型被認為與中世紀歐洲人類感染有關。但在這兩起病例中,病原體似乎都是從人傳染給動物的。科學家還報告了圈養動物(包括黑猩猩)中孤立的麻風病病例。

但野生黑猩猩的情況卻截然不同。當象牙海岸泰伊國家公園的一隻黑猩猩開始表現出麻風病跡象時,Leendertz決定從資料庫中篩選較老的糞便和屍檢樣本以尋找這種疾病。他在另一隻2009年被豹殺死的黑猩猩身上發現了麻風分枝桿菌的蹤跡。當對這種病原體的基因組進行測序時,研究人員發現它屬於一種罕見的基因型,名為2F。在幾內亞比索收集糞便樣本的研究人員也很幸運:其中一個樣本含有足夠的細菌,可以對其全基因組進行測序,這是另一種罕見的基因型,被稱為4N/O。

人類疾病能夠傳染給黑猩猩,並造成毀滅性的後果。但Leendertz認為麻風病不太可能由人類傳染給野生黑猩猩,因為這種疾病通常只有在長時間密切接觸后才會傳播,而在研究人員或當地助手中還沒有發現麻風病病例。此外,研究人員在預印本伺服器bioRxiv上報告說,導致這兩種疾病的基因型在人類中非常罕見。Leendertz總結說,「最有可能的情況是,有一些不明的麻風病宿主。」

科羅拉多州立大學研究麻風病的免疫學家John Spencer說,越來越多的證據表明,「麻風病分枝桿菌不限於人類,還適應了其他的生態環境」。

未參与這項研究的亞利桑那州立大學進化遺傳學家Anne Stone說,過去的研究曾暗示過這種想法。「這些數據越來越多地表明,人類以外的其他生物是主要宿主的可能性。」Stone說。例如,它們可能是黑猩猩獵殺的動物,或者生活在環境中的麻風病細菌。

目前,被感染的黑猩猩似乎正在對抗該疾病,其中一隻體重下降。Leendertz說,為治療麻風病,人類必須服用幾個月的抗生素。但你不能期待野生動物也如此。就目前而言,這種疾病似乎還沒有將整個群體置於危險之中。「當然,這是繼偷獵、棲息地喪失和其他疾病之後的又一威脅。」

相關論文信息:http://t.cn/A6GWZIUW
http://t.cn/A6GWZIUY

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