【非洲肺魚基因組全面解析!是人類基因組13倍】
人類在誕生前,經歷過四足動物的演化階段,這一階段對從水生過渡到陸生髮揮著重要作用。而目前已知還活著的、與四足動物最近的魚類近親便是肺魚。

由西北工業大學、華南農業大學、中國科學院武漢水生生物研究所和中國農業科學院深圳農業基因組研究所、華大基因研究院等單位聯合解析了關於非洲肺魚的首個完整且高質量的超大基因組。相關研究成果2月5日在線發表于《細胞》。論文傳送門:http://t.cn/A65upkGN

【異常龐大的基因組和極高質量的組裝】

「肺魚擁有已知脊椎動物中最龐大的基因組,長期以來科學家們都未能解析成功,使脊椎動物從水生到陸生的研究缺失了一個關鍵環節。」論文通訊作者之一、西北工業大學教授王文告訴《中國科學報》。

非洲肺魚基因組也許在各種肺魚中是最小的,但其基因組大小至少是人類的13倍,高達400多億對鹼基。因此,肺魚基因組解析的工作量十分龐大,稱得上是一項里程碑式的科學研究工程。

「要想解析這樣龐大的基因組,必須自主開發相應的演算法和軟體。」王文表示,該研究項目催生了兩個三代測序組裝軟體NextDenovo和wtdbg.2.0,它們也成為了基因組學研究領域的通用軟體。

「如此大的數據處理和比較還需要很強的計算生物學資源,以及敏銳細緻的操控能力。」王文補充道,非洲肺魚基因組不僅是目前解析的最大基因組,也是首個完整且高質量的超大基因組,染色體掛載率達到99%以上。「這樣一來,基因組解析技術得到了前所未有的躍升,今後基因組領域的相關研究需要達到的標準也會有所提高。」

【肺魚超大基因組之謎】

非洲肺魚基因組為何如此龐大?

這在很大程度上歸因於轉座子。在非洲肺魚演化過程中,LTR類轉座子的大量擴增,經過數億年持續插入原有基因序列,其基因組才變得如此龐大。

轉座子又稱「跳躍基因」,指的是一段很容易複製、插入且對基因起調控作用的DNA序列。

「通常情況下,轉座子特別活躍,能『跳來跳去』。」王文解釋,「它是基因組變異的強大驅動力,所以也能為基因組演化提供可塑性。」

而非洲肺魚之所以有大量跳躍基因仍保持著穩定的演化過程,是因為其同時演化出了抑制轉座子在生殖系細胞表達的能力,從而大大降低了其有害遺傳變異的可能性。

此外,肺魚基因組雖然是人類10多倍,但基因數目卻與人類差不多,因此肺魚擁有大量的超長基因。

神奇的是,肺魚這些超長基因表達水平與短基因和其他物種的同源基因近似,這就體現出肺魚演化出了高效轉錄這些超長基因的機制。

與此同時,超長基因的長度增長速率也比短基因低,提示肺魚中基因長度的增長速度也受到了自然選擇的控制。

「物種在進化過程中總會找到變異與穩定之間的平衡機制,否則可能早就滅絕了。」王文坦言。

【「三步式」演化特徵】

解析基因組只是認知脊椎動物水生到陸生演化這一重大科學問題的第一步。結合多學科交叉思路和手段的深入分析,研究人員發現,非洲肺魚在肺、四肢、腦等結構上都出現了與陸生適應性狀相關的遺傳創新。

王文提到,從原始輻鰭魚類到肺魚再到四足動物,與呼吸相關基因經過了三步演化,這也對應了脊椎動物從水生到陸生呈現的三步式演化特徵。

「第一步,氣呼吸能力和空氣嗅覺的分子基礎在硬骨魚類共同祖先中出現;第二步,肉鰭魚的祖先中出現了更多呼吸相關基因和功能元件,使得它們的空氣呼吸能力進一步加強;第三步,四足動物演化出了更多基因和功能元件從而具備了完備的空氣呼吸能力,成功擺脫水的桎梏。」

圖:非洲肺魚基因組為理解脊椎動物水生陸生轉變提供了重要橋樑。(課題組提供)

與四肢運動相關的功能方面,演化也呈現漸進式創新的特點,四足動物的肱骨與基部輻鰭魚的后鰭基骨為同源器官,橈骨則可能從肺魚和四足動物祖先開始起源,五指則從四足動物開始起源。

此外,研究人員還發現,和抗焦慮密切相關的蛋白神經肽S及其受體在肺魚和四足動物的祖先中共同出現。

與此相吻合的是,大腦的杏仁核也是從肺魚和四足動物祖先開始具備相對成熟的多分區結構。研究人員推測,肺魚和四足動物的祖先在對焦慮能力的處理方面可能具有更強的能力,以適應空氣呼吸和陸地生活完全不同的環境干擾。

「未來,我們將進一步深入研究生物演化過程中遺傳創新的一些新功能元件,在這樣的基礎研究之上,可能會結合仿生學和再生醫學等領域增加一些應用層面的研究。」王文說道。
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