蘇格拉底和他的學生柏拉圖都是古希臘著名的哲學家。一天,柏拉圖問蘇格拉底:什麼是愛情?蘇格拉底叫他到麥田走一趟,目標是要摘回一棵最大最好的麥穗,但只可以摘一次,並且不許回頭,路徑不能重複。柏拉圖以為很容易,但最後卻空手而歸,原因是他在途中看到很不錯的,卻總希望後面有更好的,使得最終錯失所有的良機。蘇格拉底告訴他:這就是愛情!

之後又有一天,柏拉圖問蘇格拉底:什麼是婚姻?蘇格拉底叫他到樹林走一次,爭取帶回一根最好的樹材,照樣只採一次不許回頭。最後柏拉圖拖了一棵中等材質的樹枝回來,原因是因為他接受了上次的教訓,走了半途之後看到「差不多」的樹就做決定了!蘇格拉底說:這就是婚姻。

兩位哲學家用麥穗問題來形象地比喻愛情婚姻之不同:前者是錯過了的美好,後者是人生旅途中權衡之後某個時候的決擇。人文學者及公眾都為這段頗富哲理的名人小故事津津樂道。數學家們卻從完全不同的、概率及統計的角度來解讀它。

麥穗問題雖然很通俗,但卻與「隨機過程」有關。每棵麥穗的大小都可以看作是隨機的,因此,當柏拉圖在麥田中走一圈時,碰到一個又一個排成序列的隨機變數,這不就是一個隨機過程嗎?【張天蓉:http://t.cn/ROCfGtw】

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